Trabajador del carbon en una planta de Sunray, Texas (1942). Diapositiva en color realizada por John Vachon. Biblioteca del Congreso

Desde que Flickr lanzase en enero de 2008 el proyecto documental The Commons, más y más colecciones fotográficas de dominio público se han sumado a una iniciativa a la que conviene prestar atención. Como señala el fotógrafo Vincent LaForet en su blog personal, es realmente impactante observar fotografías como estas, tomadas durante la gran depresión del 29 por un grupo de fotógrafos contratados bajo encargo de Rooselvet por la Farm Security Administration (una organización que luchaba contra la pobreza rural de EE.UU.), y descubrir que 80 años después, sus protagonistas parecen tan vivos y reales como si hubiesen sido retratados ayer.

Con frecuencia, cuando vemos fotografías antiguas lo hacemos desde la distancia, sin llegar a conectar con estas personas y situaciones tan lejanas para nosotros. Pero cuando miro estas imágenes en color realizadas en medio y gran formato con tal grado de detalle y calidad, no puedo evitar tener la sensación de estar viendo algo contemporaneo… como la caracterización de una película de Hollywood ambientada en aquellos tiempos. Diablos si incluso parecen más actuales que la recién añadida colección de la NASA.

¿El mérito? Los excelentes fotógrafos de la FSA: Charlotte Brooks, Esther Bubley, Marjory Collins, Harold Corsini, Arnold Eagle, Theodor Jung, Sol Libsohn, Carl Mydans, Martha McMillan Roberts, Edwin Rosskam, Louise Rosskam, Richard Saunders, Ben Shahn, Roy Stryker, Jack Delano, Walker Evans, Dorothea Lange, Russell Lee, Gordon Parks, Arthur Rothstein, John Vachon y Marion Post Wolcott.

El señor Viola Sievers dándole un baño de vapor a una gigantesca locomotora de la clase H en Clinton, Iowa (1943). Diapositiva a color realizada por Jack Delano

El proyecto, comandado por Roy Emerson Stryker, quién además de fotógrafo también era economista y estaba ligado al gobierno, formaba parte de la política intervencionista New Deal puesta en marcha por el presidente Roosevelt para luchar contra los efectos de la Gran Depresión y ponía sus esperanzas en la ingeniería social para convencer al pueblo estadounidense de la importancia de mejorar la situación de los trabajadores agrícolas como un primer paso para salir de la crisis.

La única directriz que Stryker le dio a sus fotógrafos fue que mostrasen a “personas relacionadas con el mundo agrícola” ofreciéndoles una serie de temas tan genéricos como “Iglesia”, “Granja”… Su intención era contar la historia de cómo se vivía el día a día de los trabajadores, especialmente de los inmigrantes, haciendo hincapié en su faceta más social: comiendo, rezando, durmiendo, relacionándose con el resto.

Al final, la FSA tomó 250.000 imágenes de la pobreza rural de las que menos de la mitad han sobrevivido hasta la actualidad, conservadas en la sección de impresiones y fotografías de la Biblioteca del Congreso de los EE. UU. y disponibles de forma online gracias al mencionado proyecto de Flickr. De las 164.000 fotografías totales, 77.000 habían sido positivadas previamente para su publicación en diferentes medios de presa, además de otras 644 imágenes en color que se seleccionaron de entre 1.600 negativos.

Mike Evans, un soldador, en la vía de reparación de la estación de Proviso durante su jornada para la Chicago and Northwest Railway Company (1943). Diapositiva a color realizada por Jack Delano

Trabajadora de la fábrica de aviones Vega Aircraft Corporation en Burbank, California, comprobando el montaje eléctrico (1942). Diapositiva a color realizada por David Bransby